Paracetamol og rygsmerter

pills

Så dette videnskabelige forsøg (1) fra The Lancet (et engelsksproget videnskabeligt tidsskrift) er flere gange blevet delt på de sociale medie. Så jeg tænkte jeg ville tage et kritisk blik på forsøget. Paracetamol sælges under navne som f.eks. Panodil, Pamol og Pinex.

Nogle af mine kollegaer begyndte at lave store påstande ud fra dette ene forsøg, bl.a. at Paracetamol “har ingen effekt på rygsmerter”.

Når man laver store påstande på baggrund af kun et enkelt forsøg, er det allerede et kæmpe advarselstegn for mig. Det kan man nærmest aldrig gøre, ud fra kun et enkelt forsøg, men der skal mange flere til, eller for eksempel en metaanalyse. Og man skal stadig kigge på hvad den samlede mængde forskning på området viser, ikke kun et enkelt forsøg.

En metaanalyse er en samlet analyse af data fra flere tidligere undersøgelser. En metaanalyse kan for eksempel undersøge hvor godt en bestemt medicinsk behandling virker ved statistisk analyse af resultater af flere randomiserede kliniske forsøg (RCT), og derved opnå en større sandsynlighed og sikkerhed for konklusionen.

Så hvad sagde forskerne? Var påstanden omkring at Paracetamol ingen effekt havde på rygsmerter velfunderet? Var påstanden understøttet af data fra studiet? Og var påstanden på linje med hvad forskerne konkluderede i selve studiet?

Dette er det forskerne selv skriver i studiet:

“In view of these uncertainties, the Paracetamol for Low-Back Pain Study (PACE) aimed to investigate the efficacy of paracetamol taken regularly or as-needed to improve time to recovery from pain, compared with placebo for patients with acute low-back pain. PACE also aimed to establish whether regular or as-needed paracetamol improved short-term pain (1–12 weeks), disability, function, global rating of symptom change, sleep, or quality of life compared with placebo.”

“The primary outcome was time until recovery from pain (in days).8 We chose this outcome on the basis of previous findings of fast recovery in a cohort receiving regular paracetamol”

“Although we showed no effect of paracetamol on recovery time, participants recovered at a faster rate than that typically reported in other cohorts with acute back pain receiving miscellaneous or usual treatments.”

“A potential limitation of PACE is that participants typically did not take the full recommended dose of paracetamol. Previous trials of low-back pain have used paracetamol doses ranging from 1000 mg/day to 4000 mg/day.6 In PACE we adopted the Australian recommended maximum dose of 4000 mg/day,20 but the overall median intake was equivalent to 2660 mg/day. The accumulated response from regular dosing, equivalent to 4000 mg/day, might have been more effective.”

“Our findings suggest that the efficacy of paracetamol should be carefully considered, with respect to the safe and effective use of medicines for low-back pain. Although our findings call into question the use of paracetamol to improve outcomes for acute low-back pain, these results should be replicated before paracetamol is completely dismissed in the management of low-back pain.”

Her ser vi allerede at der er en stor forskel på hvad forskerne skriver og påstanden om at Paracetamol ikke har nogen effekt på rygsmerter. Forskerne nævner selv at en begrænsning ved deres forsøg er at den højeste normalt anbefalede dosis ikke blev taget i forsøget, men en meget lavere dosis blev testet. Dette er jo en ret stor begrænsning.

På baggrund af det kan vi ikke konkludere noget om hvilken effekt den fulde normale dosis ville have, blot hvilken effekt den lavere dosis har.

Forskerne nævner også at studiet skal reproduceres før man komplet kan udelukke at Paracetamol ikke har en effekt, igen meget anderledes end påstanden at Paracetamol ikke har nogen effekt på rygsmerter.

Vi kan på baggrund af resultaterne heller ikke konkludere at Paracetamol ikke virker, også selvom de brugte en lavere dosis end den fulde dosis. Fordi Paracetamol rent faktisk virkede, deltagerne i forsøget kom sig hurtigere end ved de typiske normale andre behandlinger. Dog virkede Paracetamol ikke bedre end placebo.

En anden ting er at dosis kun blev givet i 4 uger, og vi kan derfor ikke konkludere andet end effekten af 4 uger, altså ved vi ikke hvad effekten af hvad 8 uger eller 16 uger ville gøre? På baggrund af dette enkelte forsøg kan vi kun konkludere effekten af hvad en lavere dosis (end den højeste normalt anbefalede dosis) i 4 uger gør.

Så moralen af dette er: Før man laver store generelle udtalelser skal man være sikker på at det originale studie understøtter ens udtalelser. Men skal også være opmærksom på at man ikke kan snakke i absolutter, ud fra et enkelt forsøg.

Hvis man gøre dette, begår man dermed også en logiske fejlslutning kaldet hasty generalization, som man gør sig skyldig i når man konkludere ud fra en for lille mængde data.

Et enkelt forsøg alene kan aldrig kan være bevis for en meget generaliserende udtagelse.

 

Ref.:
1. Christopher M Williams, Christopher G Maher, Jane Latimer, Andrew J McLachlan, Mark J Hancock, Richard O Day, Chung-Wei Christine Lin. Efficacy of paracetamol for acute low-back pain: a double-blind, randomised controlled trial. Lancet. 2014 Nov 1;384(9954):1586-96. Epub 2014 Jul 23.